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Así resolvieron un antiguo misterio animal que ni Darwin pudo descifrar

Posted June 27

(CNN) - Luego de que el último ejemplar de su especie muriera hace unos 12.000 años, un extraño animal que desconcertó a Charles Darwin finalmente fue añadido al árbol de la vida, según un nuevo estudio publicado en la revista científica Nature Communications.

El Macrauchenia patachonica vivió durante la última edad de hielo. Se parecía a un camello enorme sin joroba, con un cuello largo como el de una llama y un tronco corto por nariz.

El cuello largo facilitaba que el herbívoro alcanzara hojas de plantas y arbustos en lo que hoy es Sudamérica y en otros paisajes abiertos de la Patagonia.

“Era un cuadrúpedo bastante grande, probablemente no tan rápido”, explicó Ross MacPhee, coautor del estudio y curador del Museo de Historia Natural de Estados Unidos.

“Sin embargo, su característica más destacada era su nariz. No tenemos fósiles de tejidos blandos, así que no sabemos si la nariz se desarrolló en su tronco, como un elefante, o era más bien un apéndice carnoso, que se parece a la trompa de una danta. No se parecería mucho a nada de las criaturas vivas hoy en día”.

La apertura nasal está justo entre las cuencas de los ojos, y no por encima de los dientes.

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Una reconstrucción artística del 'Macrauchenia patachonica', que se cree anduvo por lo que hoy es Sudamérica hace unos 12.000 años. Se parecía a un camello enorme sin joroba, tenía el cuello largo como el de una llama y un tronco corto por nariz.

Darwin, el legendario científico británico, encontró el primer fósil de esta criatura, así como de los otros animales extintos que cayeron bajo la categoría de “nativos ungulados de Sudamérica”, en 1834.

Los fósiles luego le fueron entregados a Richard Owen, un paleontólogo británico, para que los estudiara. Ni Owen ni Darwin pudieron aclarar la mezcla de características del Macrauchenia ni compararlas con una contraparte moderna o con otras estirpes de mamíferos. Pero tenían solo unos pocos huesos y vértebras para estudiar.

El grupo de los ungulados es en sí mismo enigmático para los investigadores, pues algunos de ellos se parecen a los elefantes, otros se parecen más a un murciélago y otros a un topo. Owen incluso usó un viejo nombre de la llama para presentar el género de los Macrauchenia.

“Lo que sabemos desde hace bastante tiempo es que hay un gran número de especies que están incluidas en este grupo y muchas de ellas son muy peculiares”, señaló Michi Hofreiter, autor principal del nuevo estudio y experto de la Universidad de Postdam, en Alemania. “Todos están ya extintos y ni siquiera sabemos si representan un grupo individual o pertenecen a diferentes grupos filogenéticos”.

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| Estas palomas mensajeras muertas están en los archivos del Museo Field de Historia Natural de Chicago. El museo tiene muchos animales muertos, que ya se han extinguido o que están próximos a extinguirse. Las palomas mensajeras fueron, alguna vez, la más prominente especie de aves en Norteamérica. La última murió en el Zoológico de Cincinnati en 1914.

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| Cuando una nueva especie entra a la colección de peces del Museo Field es etiquetada con un número único de este rollo.

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| El 'plateau chub' o 'evarra eigenmanni' por su nombre científico es una de las especies de peces extintas que están en el Museo. El fotógrafo Marc Schlossman dice que trata de componer esas imágenes con la “simplicidad del retrato que toma la policía a los detenidos”. Para ver a esa especie como si no existiera la barrera de vidrio de un museo.

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| El carpintero real cubano es un pájaro cubierto de rojo que se cree ya está extinto y que fue visto por última vez en los años 80.

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| Esta caparazón es de una tortuga de la Isla Carlos, en el archipiélago de Tierra del Fuego (sur de Chile). Esta tortuga es una subespecie de la tortuga gigante de Galápagos. Ya se extinguió.

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| La mariposa azul Xerces fue vista por última vez en 1941, en estado salvaje. Era nativa de la costa de dunas arenosas de San Francisco, antes de que perdiera su hábitat debido a la urbanización. Fue la primera mariposa norteamericana en extinguirse debido a la acción del hombre.

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| Estas son 41 especies de caracoles de árbol que alguna vez fueron endémicas en Hawaii y ahora están en peligro crítico de extinción o ya se han extinguido. También pertenecen a los archivos del Museo Field de Historia Natural de Chicago.

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| El tordo Gran Caimán fue alguna vez muy común en la Isla Gran Caimán, en el Caribe. Fue visto por última vez en 1938 y se cree que desapareció por la deforestación y por los daños causados por los huracanes.

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| El último tilacino -o tigre de Tasmania- conocido murió en cautiverio en 1936. Este marsupial parecido a un perro solo podía encontrarse en la isla australiana de Tasmania, pero miles fueron eliminados por los colonizadores europeos porque atacaban a las ovejas. Hoy, el tilacino hace parte fundamental de la cultura de Tasmania.

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| El declive de los ciscos de aletas negras fue causado por la pesca excesiva, el mestizaje y de la depredación. Algunos dicen que todavía pueden verse en el Lago Nipigon, en Ontario (Canadá), pero para otros se trata de simples arenques lacustres.

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| El 'cyclosurus mariei' es un caracol de tierra ya extinto. “Cuando ves todas esas especies pegadas en una pared o una después de la otra en una página web, se produce cierto impacto”, dice el fotógrafo Marc Schlossman. “Ojalá que la gente se sienta afectada de la misma manera en que yo me he visto afectado. Yo abro esos cajones y termino algo abrumado al final del día. Veo cosas que se han ido o que casi se han ido”.

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| El epioblasma es el cuarto género más grande de los mejillones de Norteamérica y está compuesto de unas 27 especies distintas de mejillones de agua fresca de río. Se cree que más de la mitad de estas especies ya se extinguieron y que el resto están en peligro de desaparecer.

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| EL zampullín de Atlitán era un pájaro enorme y endémico del Lago Atitlán, en Guatemala. La especie fue descrita por primera vez en 1929 y declarada extinta hacia 1990.

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| Estas son casi 105 especies de ranas nativas de las inmensas montañas centrales de Sri Lanka. Son ranas de nariz blanca y de bosque, ya extintas.

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Este nuevo trabajo, liderado por MacPhee y Hofreiter, se basó en la utilización de colágeno al extraer ADN mitocondrial de un fósil hallado en Sudamérica. Los investigadores usaron luego un nuevo enfoque para recuperar el genoma del Macrauchenia, incluso aunque no hubiera un análogo moderno.

Gracias a ello, se puede decir ahora que el Macrauchenia pertenece al grupo hermano de los perisodáctilos, en el que están los caballos, los rinocerontes y las dantas. Ambos grupos se escindieron hace unos 66 millones de años, cuando ocurrió una extinción masiva tras el choque de un asteroide con la Tierra.

"Ahora hemos encontrado un lugar en el árbol de la vida para este grupo, así que podemos explicar cómo evolucionaron las particularidades de estos animales", indicó Hofreiter. El nuevo estudio "finalmente establece quién está estrechamente relacionado con quién", agregó MacPhee. "Finalmente establece que su linaje ya se había alejado de los perisodáctilos modernos tan pronto como el cierre de la era de los dinosaurios", añadió.

Luego, los investigadores quisieron resolver el misterio de lo que Darwin llamó “el animal más extraño jamás descubierto”: el Toxodon. Se cree que este animal gigante se parecía a un rinoceronte cubierto de pelo, con la cabeza de un hipopótamo.

Trataron de extraer ADN de muestras de fósiles de Toxodon para su estudio, pero no tuvieron éxito, como suele suceder con los fósiles hallados en climas cálidos, más que en climas fríos.

Sin embargo, resolver el misterio del Macrauchenia les dio esperanza.

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| La rana nocturna de Vijayan (cuyo nombre científico es Nyctibatrachus pulivijayani) es una de las nuevas especies clasificadas como miniatura.

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| Las ranas fueron descubiertas después de cinco años de investigación en las Ghats occidentales, una cadena montañosa en el suroeste de la India. En esta foto aparece la rana nocturna de Robinmoore (Nyctibatrachus robinmoorei) sentada en una moneda de cinco rupias de la India.

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| Las ranas miniatura prefieren la tierra en vez del agua y no tienen patas palmeadas. Esta es la rana nocturna Manalar, cuyo nombre científico es (Nyctibatrachus manalari).

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| Las ranas miden entre 12,2 y 15,4 milímetros. Esta es otra de las nuevas especies: la rana nocturna de Athirappilly (Nyctibatrachus athirappillyensis).

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| Más de 1.581 nuevas especies de anfibios han sido descubiertas en todo el mundo en la última década. Después de Brasil, las Ghats son el segundo lugar en el mundo donde más se han descubierto nuevas especies.

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También usarán esas técnicas para estudiar fósiles de antiguos osos perezosos, armadillos, osos hormigueros y sus parientes ya extintos, reveló MacPhee. El beneficio de las proteínas antiguas como el colágeno es que contienen información genética y se descomponen lentamente.

Sin tener que depender de tener información de parientes cercanos de las criaturas extintas que estén vivos, los investigadores pueden usar la última tecnología para seguir avanzando en estos hallazgos.

“Eventualmente, seremos capaces de recuperar genomas completos de muchos tipos de especies de fósiles”, afirma MacPhee. “Luego, podremos comenzar a comparar los genes de distintas especies y luego sacar conclusiones sobre sus diferencias funcionales en productos genéticos. Esto tendrá un profundo efecto en el estudio de la evolución, porque será completamente empírico, no inferencial”.

Llenar los huecos que estas extrañas criaturas dejaron detrás nuestro también responde preguntas básicas sobre la historia de nuestro planeta.

“La gran mayoría de todas las especies que han vivido en la Tierra están hoy extintas”, dice Hofreiter. “Así que si queremos entender la historia de la vida en la Tierra, necesitamos estudiar a las especies extintas”.

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